Winnaars en verliezers van de Grand Prix van China

Het weekend begon stroef en mistig, maar eindigde flitsend: de Grand Prix van China was boeiend van de eerste tot de laatste minuut. Een beetje water op het asfalt, (virtuele) safety cars en een 19-jarige Nederlander die in het achterveld begon bleken de goede ingrediënten voor een smakelijk menu. GPUpdate.net pikt de winnaars en verliezers van de race in Shanghai eruit.

Winnaars

We openen met de man die voordat de rode lichten doofden eigenlijk al een plekje in deze rubriek verdiende. De man met de, op zijn Spaans gezegd, grootste cojones. Waar het hele veld ervoor koos om te starten op intermediates, had Carlos Sainz het lef om de aanval te kiezen. Hij durfde zijn eigen weg te kiezen, tot verbazing en onbegrip van zijn eigen team, en kreeg daarvoor een mooie beloning; al het terrein dat hij verloor door zijn gebrek aan grip bij de start, op het natte rechte stuk, maakte hij goed toen de rest van het veld naar binnen dook voor slicks. Foutloos was de race van Sainz niet; ook hij spinde een keer van de baan. Maar hij durfde te gokken, nam een risico dat goed uitpakte en was op plek zeven met afstand ‘best of the rest’ achter de drie topteams. Red Bull heeft een luxeprobleem.

Maar hoe sterk Sainz ook reed, de meeste aandacht ging uit naar zijn voormalig teamgenoot. Max Verstappen deed in Shanghai weer wat hij in 2015 en 2016 al een aantal keer deed: de Formule 1-wereld verbazen. Door een motorprobleem in de kwalificatie leek de Nederlander kansloos voor een mooi resultaat, maar geholpen door de Chinese regen én een perfecte tactiek kwam hij als een speer naar voren. Na twaalf rondjes reed Verstappen tweede, op twee seconden van Lewis Hamilton. Op de steeds droger wordende baan kreeg hij het lastiger, maar de Limburger wist zijn podiumplek vast te houden. Wat hem eerder in de race wél lukte, namelijk zijn teamgenoot op de baan inhalen, kreeg Daniel Ricciardo in de laatste rondjes niet voor elkaar. Naast een bokaal kreeg Verstappen nog een leuke beloning voor zijn ijzersterke race: een derde plek in het wereldkampioenschap Formule 1, zijn beste klassering ooit.

De races onder moeilijke omstandigheden van de afgelopen jaren hebben één ding gemeen: telkens kwam Lewis Hamilton bovendrijven als winnaar. Max Verstappen wordt door zijn inhaalraces in Brazilië en China misschien gezien als de nieuwe regenmeester, de hoogleraar op dat gebied is voorlopig toch echt Hamilton. Japan 2014, Groot-Brittannië en Austin 2015, Monaco, Groot-Brittannië en Brazilië 2016 en nu dus China 2017: overal waar het regende, of geregend had, won de Brit. In Shanghai kwam de sterke Hamilton geen moment in de problemen en boekte hij zijn eerste zege van het jaar.

Verliezers

Het begin was prima, in Australië maakte Valtteri Bottas een stabiele indruk. Nee, hij versloeg teamgenoot Lewis Hamilton niet. Maar een derde plek in de kwalificatie en een derde plek in de race, pal achter zijn Britse teamgenoot, was voor de Fin een bemoedigend begin van zijn Mercedes-tijdperk. In China ging het een heel stuk minder: Bottas vergooide zijn kansen door op amateuristische wijze te spinnen achter de safety car. Hij viel ver terug en kwam uiteindelijk niet verder dan een zesde plek, mede omdat er een probleem met de krik was bij zijn tweede pitstop. Pijnlijk was ook de fout die zijn race-engineer maakte: hij sprak de Fin per ongeluk aan met ‘Nico’, waarna hij zijn fout snel herstelde door ‘euhm…Valtteri’ aan de boodschap toe te voegen. Bottas moet nog naam maken binnen het team.

In de regen, of onder lastige omstandigheden, komen altijd dezelfde coureurs bovendrijven. Maar: daar tegenover staat ook dat altijd dezelfde coureurs door het ijs zakken. De aanvoerder van die laatste categorie is Felipe Massa; de Braziliaan is doorgaans niet vooruit te branden als er een drupje hemelwater op het circuit te vinden is. In Shanghai was het niet anders: Williams heeft eigenlijk de vierde auto van het veld, qua pure snelheid, en Massa kwalificeerde zich zaterdag op de droge baan keurig als zesde. Zijn klassering een dag later: veertiende. Voorlaatste. Alleen Marcus Ericsson in de Sauber had meer tijd nodig om de ruim driehonderd kilometer op het circuit van Shanghai af te leggen. Au.

Voor de laatste plek in deze rubriek hebben we getwijfeld over McLaren; een dubbele DNF is pijnlijk. De problemen met de betrouwbaarheid zijn nog altijd groot, maar aan de andere kant: niemand had verwacht dat Alonso Q2 zou halen en in de race op puntenkoers zou rijden. We kiezen om die reden voor iemand waarvoor het weekend echt dramatisch verliep: Antonio Giovinazzi. In Melbourne stond hij aan de andere kant van deze rubriek omdat hij als debutant indruk maakte met zijn volwassen en foutloze optreden. Dat was in China anders: hij reed twee keer een Sauber aan gort, twee keer bij het opkomen van het rechte stuk. Twee keer, bovendien, op de belangrijkste momenten: in de kwalificatie en in de race. Giovinazzi is snel, dat bewees hij zaterdag ook in de kwalificatie voordat hij crashte, maar twee gesloopte auto’s is een beetje te veel van het goede. De hype rond hem, ontstaan in Melbourne, zal voorlopig weer even een klein beetje gaan liggen.